El Centro de Astrobiología se prepara para viajar a Marte por tercera vez

La NASA tiene todo listo para el lanzamiento de la misión Mars 2020 a Marte el próximo día 30 de julio. Entre los instrumentos científicos a bordo del rover Perseverance se encuentra MEDA, una estación medioambiental liderada por el Centro de Astrobiología (CAB) y el INTA que se encargará de caracterizar el ambiente y monitorizar la radiación y el polvo. Cuando aterrice en Marte, en febrero de 2021, se convertirá en la tercera estación medioambiental española funcionando en el planeta rojo. El estudio de Marte realizado por medio de misiones robóticas en órbita y en superficie en las últimas décadas ha mostrado que el planeta rojo fue una vez muy diferente al planeta que conocemos hoy, árido y frío. Las pruebas recopiladas apuntan a la existencia de condiciones húmedas presentes hace miles de millones de años que pudieron dar lugar al desarrollo de vida microbiana. La misión Mars 2020 forma parte del Programa de Exploración de Marte de la NASA y consiste en el rover Perseverance (similar al Curiosity) que cuenta con instrumentos científicos y sistemas diseñados para caracterizar la geología y el entorno atmosférico de Marte y detectar señales de vida pasada. La misión recolectará y almacenará un conjunto Seguir leyendo

Un paso más para entender la complejidad química del universo

A través de experimentos de simulación irradiando hielos con rayos X, un equipo científico internacional, con participación del Centro de Astrobiología (CAB, CSIC- INTA), ha conseguido sintetizar las moléculas detectadas en discos protoplanetarios y explicar por qué no es habitual detectar moléculas orgánicas complejas en ellos. Comprender la producción de estos compuestos orgánicos en las primeras etapas de la formación de estrellas es fundamental para saber cómo se produce la evolución desde moléculas simples hasta una química potencialmente portadora de vida. En la actualidad se han detectado más de 200 moléculas en el gas tenue del medio interestelar. Muchas de estas moléculas son orgánicas y, gracias a experimentos de laboratorio como los que se realizan en el Centro de Astrobiología, se ha demostrado que se forman principalmente en los hielos moleculares simples que recubren granos de polvo en regiones interestelares oscuras. La tecnología actual, como la del Telescopio ALMA (Atacama Large Milimeter Array), ha permitido a los científicos detectar algunas de estas moléculas en los discos protoplanetarios, los cuales a menudo evolucionan hasta convertirse en sistemas solares parecidos al nuestro. En concreto, ALMA ha detectado en numerosas ocasiones especies como el CO, CO2, HCO y H2CO en las zonas más Seguir leyendo

Primera detección del núcleo de un gigante gaseoso

Un equipo científico liderado por la Universidad de Warwick y con participación del Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA) ha descubierto recientemente un exoplaneta de características anómalas, denominado TOI-849b. Los análisis apuntan a que podría tratarse del núcleo desnudo de lo que fue un gigante gaseoso, que ha perdido su envoltura gaseosa. Este descubrimiento permitirá entender mejor la estructura interna y la formación de los gigantes gaseosos. El interior de los planetas gigantes gaseosos es todavía un misterio para los investigadores. Incluso para los planetas del Sistema Solar, el estudio de sus núcleos es extremadamente complicado debido a las dificultades observacionales. En este contexto, los exoplanetas que parecen haber sufrido procesos evolutivos anómalos proporcionan a los científicos una nueva vía para entender los interiores planetarios. Dentro de este tipo de planetas están los que se hallan en el denominado “desierto neptuniano”, nombre que recibe la escasez de planetas de tamaños entre la Tierra y Júpiter que se descubren orbitando muy cerca de su estrella anfitriona. Entre los pocos casos detectados hasta ahora, se ha encontrado que se trata de planetas inusualmente densos, lo que sugiere que han sufrido procesos de erosión de la atmósfera debidos a la alta radiación procedente de Seguir leyendo

SCOVAM, un nuevo ensayo serológico para COVID-19

Un equipo de investigadores del Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA), en colaboración con otros centros de investigación y el Hospital Central de la Defensa “Gómez Ulla” ha desarrollado SCOVAM, un ensayo serológico para COVID-19. Está basado en la tecnología de biochips que el CAB lleva desarrollando desde hace años para la detección de vida en exploración planetaria. Una ventaja de SCOVAM frente a otros métodos de detección es que utiliza varias de las proteínas del virus, mejorando su capacidad para detectar los anticuerpos. El Centro de Astrobiología (CSIC-INTA) lleva casi dos décadas desarrollando inmmunoensayos fluorescentes e instrumentación para la detección de rastros moleculares de vida en ambientes extremos para exploración planetaria (en particular Marte). La experiencia adquirida y la colaboración con otros centros de investigación y el Hospital Central de la Defensa “Gómez Ulla”, ha permitido desarrollar, poner a punto y validar un ensayo serológico para COVID-19 mediante el uso de microarrays (biochips) de proteínas del virus SARS-Cov2. El método, denominado SCOVAM (de SARS COV-2 Antigen Microarray), es un ensayo mediante el método de fluorescencia para detectar simultáneamente los anticuerpos de tipo IgM e IgG en suero. El método de detección por fluorescencia es más lento (unas tres horas, aproximadamente) Seguir leyendo

Se propone un nuevo sistema para nombrar a bacterias y arqueas no cultivables

Un Consorcio Internacional de Científicos, del que forman parte varios investigadores del Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA), ha propuesto la creación de un nuevo sistema de nomenclatura para las bacterias y arqueas que no pueden ser cultivadas en el laboratorio. La declaración ha sido respaldada por 119 microbiólogos de todo el mundo. Las bacterias y arqueas (organismos unicelulares que carecen de núcleos) conforman dos de los tres dominios de la vida en la Tierra, y son nombradas de acuerdo con el Código Internacional de Nomenclatura de Procariotas (ICNP por sus siglas en inglés; el Código). En la actualidad, este código sólo reconoce las especies que se pueden cultivar en el laboratorio, un requisito que durante mucho tiempo ha sido un problema para los microbiólogos que estudian las bacterias y arqueas directamente en la naturaleza. Desde la década de los 80, los microbiólogos han utilizado técnicas de secuenciación genética para tomar muestras y estudiar el ADN de microorganismos directamente del medio ambiente, procedentes de diversos hábitats que van desde los océanos helados de la Tierra o el subsuelo profundo, hasta la superficie de la piel y las mucosas humanas. Para la gran mayoría de estas especies, todavía no existe ningún método Seguir leyendo

Un Sistema Solar en miniatura y los planetas rocosos más jóvenes conocidos

Un equipo internacional de investigadores liderados por el Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA) ha conseguido medir la masa de siete exoplanetas en dos sistemas planetarios múltiples, K2-32 y K2-233. El primero, con cuatro planetas, es una versión reducida de nuestro Sistema Solar; y en el segundo se ha confirmado la existencia de los dos exoplanetas rocosos más jóvenes conocidos hasta la fecha. Este último descubrimiento abre la puerta para el estudio de las fases tempranas de los planetas rocosos como la Tierra.  Una de las grandes cuestiones en astrobiología es el estudio de los exoplanetas, planetas que orbitan alrededor de estrellas que no son nuestro Sol. En la actualidad, se han descubierto más de 4000 exoplanetas, en una lista que no para de crecer día a día. Dentro de este contexto astrobiológico, es de capital importancia poder obtener información precisa sobre las propiedades atmosféricas de los planetas extrasolares. Para estudiar sus atmósferas y entender su estructura interna, una de las piezas clave es medir la masa y el tamaño de los planetas de manera precisa. Con este objetivo se ha desarrollado la colaboración ESO-K2, en la que se ha estudiado una selección de sistemas planetarios detectados con de la misión K2, utilizando para ello Seguir leyendo

La exo-Tierra más cercana, confirmada con ESPRESSO

Un equipo internacional liderado por investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y en el que participan investigadores del Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA), ha confirmado la presencia del planeta extrasolar más cercano a la Tierra, Próxima b, utilizando el instrumento ESPRESSO, instalado en el Very Large Telescope (VLT), de Chile. Este resultado contribuye a esclarecer las condiciones del sistema planetario más cercano a la Tierra. El estudio, publicado en la revista Astronomy & Astrophysics, establece sin duda la presencia del planeta Próxima b, descubierto hace cuatro años orbitando a la estrella más cercana al Sol. El descubrimiento se hizo cerca del límite de la precisión de los instrumentos del momento e indicaba la presencia de un candidato a exoplaneta de masa similar a la Tierra y situado en la zona de habitabilidad de Próxima Centauri. La confirmación ha sido posible gracias a la utilización del nuevo instrumento ESPRESSO, el espectrógrafo más preciso del mundo instalado en el Very Large Telescope (VLT) situado en el observatorio de Cerro Paranal (Chile) y perteneciente al Observatorio Europeo Austral (ESO, European Southern Observatory). ESPRESSO ofrece prestaciones excelentes para la exploración de planetas terrestres en las zonas de habitabilidad de las estrellas del Seguir leyendo

Se detecta por primera vez urea fuera de una región de formación estelar

Un equipo internacional, liderado por investigadores del Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA), ha detectado por primera vez urea en la nube molecular G+0.693-027 del Centro Galáctico. Es la segunda vez que se detecta urea en el espacio, lo que indicaría que estamos ante un elemento común en la química del medio interestelar. Con estudios como este se intenta averiguar si las moléculas prebióticas claves en el esquema químico de las teorías del mundo ARN, como es el caso de la urea, podrían formarse y estar presentes en el medio interestelar. Uno de los objetivos de la astrobiología es entender el origen de la vida, para lo que se han desarrollado a lo largo de la historia diferentes teorías. Una de ellas es la basada en el mundo ARN (ácido ribonucleico), que sostiene que la vida surgió a partir de la actividad de las moléculas de ARN y la capacidad de éstas de almacenar, transmitir y duplicar la información genética. Esta hipótesis otorga al ARN un papel central en el proceso del origen de la vida. Así, un equipo científico, liderado por investigadores del Centro de Astrobiología, ha realizado un estudio en el que han buscado en el medio interestelar algunas Seguir leyendo

Se descubre una segunda galaxia con erupciones cuasi periódicas de rayos X

Tras el descubrimiento de las primeras erupciones cuasi periódicas de rayos X (QPEs) procedentes del núcleo de la galaxia GSN 069, un equipo liderado por los mismos investigadores del Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA) ha detectado QPEs en otra galaxia activa, RX J1301.9+2747. El descubrimiento de estas erupciones en una segunda galaxia confirma que se trata de un fenómeno extragaláctico y su estudio ayudará a entender los procesos de acrecimiento en los agujeros negros supermasivos que se encuentran en los núcleos galácticos. Las erupciones cuasi periódicas de rayos X (Quasi Periodic Eruptions, o QPEs) son aumentos repentinos y recurrentes de la intensidad de rayos X procedentes de una fuente, en más de un orden de magnitud, con respecto a su nivel de emisión estable. Este nuevo descubrimiento, recientemente publicado en la revista Astronomy & Astrophysics y liderado por investigadores del Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA), se produjo durante una observación de galaxias activas realizada con el telescopio espacial de rayos X XMM-Newton de la ESA. La galaxia se denomina RX J1301.9+2747 y se halla en la periferia del famoso cúmulo de galaxias de Coma. Durante las observaciones, realizadas los días 30 y 31 de mayo de 2019, se detectaron concretamente Seguir leyendo

Diluvio de hierro líquido en un exoplaneta

Un equipo científico internacional liderado por la Universidad de Ginebra y con participación del Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA) y del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), ha descubierto un exoplaneta gigante con temperaturas diurnas capaces de vaporizar el hierro, y que podría condensar en gotas de lluvia en las regiones nocturnas. El hallazgo ha sido posible gracias al nuevo instrumento ESPRESSO instalado en el telescopio VLT del Observatorio Europeo Austral (ESO). Los investigadores han utilizado el Very Large Telescope (VLT, telescopio muy grande) de ESO situado en Cerro Paranal en el desierto chileno de Atacama para observar el exoplaneta WASP-76b, situado a unos 390 años luz de distancia en la constelación de Piscis. Se trata de un exoplaneta gigante extremadamente caliente, con unas temperaturas diurnas que suben por encima de los 2400° C, lo suficientemente altas como para vaporizar metales como el hierro. Los fuertes vientos trasladan el vapor de hierro hacia las regiones nocturnas, más frías, con temperaturas que disminuyen hasta valores en torno a los 1500° C, que condensan el vapor en gotas que podrían precipitar como lluvia. “Se podría decir que este planeta se vuelve lluvioso por la noche, con la excepción de que llueve hierro”, Seguir leyendo